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马达加斯加岛上新发现的变色龙只有葵花子大小 可能是世上最小的爬行动物

马达加斯加新发现的奈米变色龙(Brookesia nana)可能是世界上最小的爬行动物。 PHOTOGRAPH BY FRANK GLAW, ZOOLOGISC

马达加斯加新发现的奈米变色龙(Brookesia nana)可能是世界上最小的爬行动物。 PHOTOGRAPH BY FRANK GLAW, ZOOLOGISCHE STAATSSAMMLUNG MüNCHEN

不过一颗葵花子大的雄奈米变色龙站在研究人员的指尖。 PHOTOGRAPH BY FRANK GLAW, ZOOLOGISCHE STAATSSAMMLUNG M

不过一颗葵花子大的雄奈米变色龙站在研究人员的指尖。 PHOTOGRAPH BY FRANK GLAW, ZOOLOGISCHE STAATSSAMMLUNG MüNCHEN

(蜘蛛网eeook.com报道)据美国国家地理(撰文:JASON BITTEL 编译:曾柏谚):马达加斯加岛上新发现的变色龙只有葵花子大小,但可能已经极度濒危。

科学家在马达加斯加北方雨林区块发现一种微小的变色龙新种。俗称「奈米变色龙」(nano-chameleon)的它可能是地球上最小型的爬行动物,体型大约只有葵花子大小,刚刚好能站在指尖上。

奈米变色龙的学名是Brookesia nana,或是缩写成B. nana;一般认为如此迷你的它以捕食落叶堆中的螨类或者弹尾虫(springtails)为生。

研究作者之一的马达加斯加两爬学家安多拉劳.拉科托里森(Andolalao Rakotoarison)说:「一瞥见它时我们就知道会是个重大发现。」该研究刊登在《自然》(Nature)期刊上。

这类小型爬行动物的发现激发了人们对「脊椎动物体型下限」的好奇,也凸显了马达加斯加令人惊艳却又备受威胁的生物多样性。科学家怀疑这种变色龙很快就会被列入「极度濒危」物种。

潜伏草丛

一如其他变色龙,奈米变色龙也有一条用来猎捕的弹射舌头。借着日间在雨林地面猎捕,晚上撤回安全的草丛、待在叶子上,奈米变色龙成功在原生环境中找到自己的栖位。

研究另名作者德国波茨坦大学 的演化生物学家马克.舍尔茨(Mark Scherz)表示,当体型较大的捕食者在夜间「拜访」,晃动的草枝会提醒奈米变色龙有危险逼近,它马上就会从草茎上掉入草丛中。

到目前为止,科学家只观察到两只奈米变色龙个体:一雄一雌,两只都是2012年在凉爽多雨的索拉塔山群(Sorata Massif)考察时发现的。

研究人员猜测奈米变色龙可能是世界上最小的爬行动物。与之最接近的竞争者是2012年以一张站在火柴头上的相片首度于世人面前亮相的迷你变色龙(Brookesia micra)。

舍尔茨说:「虽然这听起来有点傻傻的,就像『噢!这里有只比其他变色龙小上几毫米的新种!』,只不过当『几毫米』这个占了你身型的2 %至3%的时候,这就是很大的变动了。」

舍尔茨补充说:「绝大部分的科学都是在这样的小地方一步步成长的。」

由于只找到了两只奈米变色龙,目前很难对这个新种有个概论,就像人有高矮,奈米变色龙也可能有的个体更大或更小。事实上,科学家已知这个家族的变色龙具有性别二型性(sexual dimorphism),通常雌性体型比较大、雄性体型比较小。

舍尔茨说,这么小的动物要确定它成熟了没也很棘手。好在当舍尔茨将雌奈米变色龙送进微电脑断层扫描仪(Micro-CT)内时,在卵巢中的卵成了证据。舍尔茨回忆道:「我跑上楼时我就想『嘿,我们有确切的证据啦!』」

相较之下,要确认这类变色龙雄性的年龄比较困难些,需要仔细检查它们的生殖器。这个家族变色龙的半阴茎在青少年时期看起来就像是一颗光滑的气球,而在成熟后则看起来复杂许多、也多上一些「装饰」。有鉴于这只雄奈米变色龙的半阴茎看起来一点也不像颗「光滑气球」,因此它可能不是位青少年。舍尔茨补充到,这种世上最小的变色龙与体型较大的近缘物种相比,拥有比例上较大的生殖器。

在马凯特大学研究侏儒守宫(dwarf gecko)的演化生物学家托尼.甘博(Tony Gamble)虽未参与此次研究,但仍说明到:「这只雌奈米变色龙肯定已经成年了,而雄性看起来很可能也成年了。」

下探极限何在?

除了它们很可爱之外,科学家解释当人们又发现一种微小变色龙,也就催生了关于脊椎动物微型极限的各种问题。

举例来说,奈米变色龙比最小的鸟类或哺乳类还要小得多,但仍有青蛙能它们更小。

然而有些时候,你会发现爬行动物的「小」有所极限。甘博表示,部分问题来自于「表面积」:虽然看似有违直觉,但与大型生物相比,小型生物拥有更大的表面积与体积之比(单位体积所拥有的表面积)。而这个比例愈高,动物就愈容易失水。

甘博说到:「许多东西都要放入小身躯里,但也有极限。」在演化之路上,许多小型生物缩小了头骨尺寸或者让骨头重叠,而有些生物则失去了一整个结构。

甘博说解释:「这(问题)就好像从一间大房子搬家到一间小公寓,却没有丢掉任何东西,但这些家私总要有地方放啊。」

奈米变色龙之危

不幸的是,这种微小变色龙的前途一片黯淡。拉科托里森说,发现它们的山林已经严重退化。

舍尔茨表示,许多当地居民买不起米粮或是肉品。贫穷与增长的人口开垦了雨林,腾出供应农业与牲口的空间;根据美国航太总署(NASA)统计,森林砍伐影响了马达加斯加94%的原始林地。

基于活动范围狭小与栖地备受威胁,新发现的奈米变色龙将成为国际自然保护联盟(IUCN)纳入「极度濒危」状态的候选物种。好消息是,索拉塔山群最近已经纳入马达加斯加一个新保护区范围内。

舍尔茨说:「虽然我们可以说『噢!我真希望人们不要再砍伐这片森林了。』,但在马达加斯加经济改变之前,岛上的野生动物都没什么希望,因为人们终归要吃饭啊!」

与此同时,甘博表示每一个新物种都一再提醒科学家与社会大众,马达加斯加是一个超级多样的岛屿。

甘博表示:「像这样的故事对我们的想像力来说很重要的是,每当发现类似的生物时,就好像听到个声音说『嘿,我猜它应该还可以更小一点』。」




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