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“河中怪兽”棘龙是否如鹳鸟一般狩猎?

棘龙是善泳的「河中怪兽」吗?在这题漫长科学争议的最新一波枪林弹雨之中,一篇发表在《数位古生物学》期刊的新研究认为这种恐龙其实是如鹭鸶般的涉水者。 ILLUSTR

棘龙是善泳的「河中怪兽」吗?在这题漫长科学争议的最新一波枪林弹雨之中,一篇发表在《数位古生物学》期刊的新研究认为这种恐龙其实是如鹭鸶般的涉水者。 ILLUSTRATION BY ROBERT NICHOLLS

没有任何现生动物能完美类比棘龙,但是有些科学家认为这种恐龙可能曾在浅水区涉水而行,如这只拍摄于坦尚尼亚的鞍嘴鹳(saddle-billed stork,Ephi

没有任何现生动物能完美类比棘龙,但是有些科学家认为这种恐龙可能曾在浅水区涉水而行,如这只拍摄于坦尚尼亚的鞍嘴鹳(saddle-billed stork,Ephippiorhynchus senegalensis )。 PHOTOGRAPH BY RICHARD J. GREEN, SCIENCE SOURCE

(蜘蛛网eeook.com报道)据美国国家地理(撰文:MICHAEL GRESHKO 编译:石颐珊):「河中怪兽」棘龙是否如鹳鸟一般狩猎?一篇新研究否认这种15公尺长的骇人恐龙如先前研究所称那样主动于水下追逐猎物。

在它逡巡北非古老河川系统之后又过了超过9500万年,掠食性的棘龙属(Spinosaurus)恐龙依然能引发骚动——为针对它生活与狩猎方式的科学论战增温。

去年,由国家地理探险家尼札.伊布拉希姆(Nizar Ibrahim)带领的研究人员论述棘龙这种身长15公尺且背帆高1.8公尺的有鳞巨兽会在游泳时积极狩猎。但是两名棘龙科恐龙(包含棘龙属与其亲族在内)的世界顶尖专家却在1月底发表于《数位古生物学》(Palaeontologia Electronica)期刊的一篇新论文中论述了另一种模式。

他们检验了棘龙构造上的证据,结果支持另外一项竞争观点,即棘龙是个岸边的万能掠食者,能像当代鹳或鹭那样把头埋进水里捕捉猎物。

棘龙同时依附着陆地与水。从牙齿化石孤品中的化学记号到它的下颚构造,不同的证据都显示棘龙经常吃鱼与其他沿岸「点心」。同时,有些化学纪录显示棘龙科恐龙完全可以大啖陆栖恐龙甚至翼龙。此外,蛋如果浸在水里,蛋中的小恐龙会淹死,意即棘龙至少在下蛋的时候必须爬上陆地。

然而新研究显示出专家对于棘龙在陆地与水中的时间分配,以及棘龙如何在水中移动与狩猎的看法依然分歧。

研究作者汤姆.霍兹(Tom Holtz)是马里兰大学学院市分校的古生物学家,他在给国家地理的电子邮件中写到,他同意棘龙是目前已知同类恐龙中最依赖水的恐龙,即便在它吃鱼的同类中也是。 「但是半水栖与水栖动物同在一个光谱上。」他写道。

「在我们的诠释中,」霍兹补充:「棘龙可能游得比北极熊好,但不如海狮。」

在给国家地理的信中,伊布拉希姆欢迎这篇研究提出的其他想法,但是他提醒棘龙不一定得有鱼一般的敏捷度才能在游泳时狩猎——而且他的团队并没有朝那个方向诠释棘龙。

「没人说棘龙是像海豚一样神速的掠食者……你得考虑棘龙所在河川系统中的猎物,其中包括巨大的腔棘鱼和其他移动缓慢的水栖动物。」伊布拉希姆写道。

「霸王龙(Tyrannosaurus rex)跑得并不快,但是快到足以猎捕三角龙(Triceratops)或甲龙(Ankylosaurus),」他补充道:「这才重要呀,大家。」

恼人谜团

科学家无法在棘龙的切确生活与行为模式上达成共识的情形并不叫人意外。这属于古生物学无可避免的诠释挑战:专家可研究的化石碎片有限,且在缺乏时光机的情形下,没有办法可以检验他们的诠释正确性。

让事情更加困难的是,棘龙是一种特别令人发愁的生物。这种动物以恐龙标准来看很怪异,而且和现生的任何生物都不相像:身长15公尺且背帆高1.8公尺的有鳞掠食者。科学家再也无法触及某些关键证据。最早在1900年代早期定义出棘龙的那副埃及化石已经在二战时毁于德国慕尼黑的一场轰炸中。

尽管如此,直到2014年以前,古生物学家大致上接受棘龙吃鱼的概念。经过数十年发现与研究散布于非洲、亚洲、欧洲与南美洲的棘龙近亲以后,古生物学家认为棘龙科专门吃鱼,或许生活在沿岸与河床上,于浅水处觅食。伊布拉希姆的团队进一步推进这个概念,论证棘龙属恐龙大部分时间生活于水中。

并非所有古生物学家都跟随伊布拉希姆的带领。 2018年,加拿大古生物学家唐纳.韩德森(Donald Henderson)于2018年使用电脑模拟结果论述棘龙的浮力、重心,与巨大的背帆会让它很难游泳。

然而,棘龙还藏有多惊喜。伊布拉希姆的研究核心是一副从摩洛哥撒哈拉沙漠沙岩中找到的骨骸,它已展现出一系列奇妙的特征,包括像鳄鱼的颅骨、短得不寻常的后肢,和如鸽子般骨壁特别厚的骨骼。 2020年4月,伊布拉希姆和同僚于《自然》(Nature)期刊揭露这具标本还有着形状怪异且柔软度非常好的尾巴,他们将这只尾巴诠释为船桨,用以在水中推动这只动物。

在哈佛大学一间鱼类仿生机械研究室完成的测试显示棘龙尾巴的轮廓比其他相关恐龙更能有效地在水中产生推力,虽然还略逊当代的鳄鱼尾巴一筹。去年9月,另一篇研究又为棘龙与水的紧密连结增添了说服力;研究人员在摩洛哥古老的河川沉积层中找到多到不合比例的大量棘龙牙齿。

猎捕答案

在这些新化石已经公开的情形下,霍兹和同事,伦敦玛丽王后大学的古生物学家大卫.洪恩(David Hone),一同检视棘龙从吻部到尾尖的构造以重新回顾涉水者模式。两人逐一检查棘龙各项特征是否指向涉水者或善泳水栖狩猎者,又或者两种诠释都适用。

洪恩和霍兹论述这种恐龙的S形长颈指向棘龙作为掠食者最适合从上方突袭猎物,无论是在水面游泳或是如鹭般站在浅水区皆然。在水中活跃捕猎的掠食者,例如当代的海狮,通常有较短且粗壮的脖子。

除此之外,团队说明棘龙的双眼和鼻孔并未演化成位处颅骨上方,意即它为了呼吸与视物必须将头的大部分保持在水面上。然而这种恐龙的鼻孔演化成离吻部尖端很远,意即它可以在较长时间将吻部保持在水中的同时顺畅呼吸,这个姿势适合在浅水区等待并突袭猎物。

两人也补充说明,虽然棘龙的尾巴可能有助它游泳,但肌力和效率可能不足以输出足够的动力来让它在水中追鱼。 「我们同意棘龙的尾巴可能是它游泳的助力,」霍兹写道:「然而尾巴的效率甚至未达到鳄鱼这样突击型掠食者的水准,遑论追捕型掠食者。」

洪恩和霍兹认为这条尾巴可能有其他功能。其他动物,例如当代的绿双冠蜥,也有高且似桨的尾巴,功能更像社交与求偶广告牌,而非游泳用结构。

伊布拉希姆和同事们并未接受洪恩与霍兹的诠释,他们认为这篇研究并没有提供任何新资料能明确反驳他们的《自然》论文。

「在我看来,这些构造特征综合指向坚实的水栖适应,一只能游泳的半水栖动物,」哈佛大学古生物学家,2020年棘龙论文指导作者史蒂芬妮.皮尔斯(Stephanie Pierce)在电邮中写道:「我不认为棘龙是他们的论文里那种定义狭隘的追捕型掠食者,但想必能够游泳并且朝猎物暴冲,然后在水中抓住猎物。他们在定义上太钻牛角尖了。」

洪恩与霍兹的研究肯定不会是针对棘龙如何狩猎的最后一声意见,尤其在可预期新化石面世的情形下。伊布拉希姆和同事们在2019与2020年间于摩洛哥收集了更多棘龙的化石,包括脚和脚踝的骨头,科学家或许能使用这些骨头来检测这种恐龙的脚是否有蹼。

「所以如果你想知道棘龙到底长什么样子——别转台,」伊布拉希姆写道:「因为……我们有骨头!」




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